El dram√°tico evento que puede transformar la Tierra en una gran bola de nieve


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Hace 717 millones de a√Īos algo enfri√≥ el clima de la Tierra de una forma tan dr√°stica, que hicieron falta 60 millones de a√Īos para que el planeta volviera a calentarse.

Una importante sucesi√≥n de erupciones volc√°nicas llevaron a que las temperaturas cayeran en picado y que el hielo se extendiera por todo el planeta, convirtiendo a la Tierra en una gran ¬ębola de nieve¬Ľ. Aquel fen√≥meno dej√≥ una huella profunda en el registro geol√≥gico, y hoy en d√≠a se conoce como ¬ęglaciaci√≥n Sturtiana¬Ľ.

Es una de las mayores glaciaciones acontecidas, pero a√ļn hoy los cient√≠ficos siguen empe√Īados en entender qu√© llev√≥ exactamente a que esto ocurriera, y si podr√≠a volver a pasar aqu√≠ o en otros planetas.

Científicos de la Universidad de Harvard (Estados Unidos) tienen una nueva idea sobre qué fue lo que pudo causar una glaciación de este calibre.

En un art√≠culo publicado recientemente en la revista ¬ęGeophysical Research Letters¬Ľ, han propuesto cu√°les pudieron ser las causas de este dram√°tico evento. Sus modelos han mostrado que una combinaci√≥n de catastr√≥ficas coincidencias, erupciones volc√°nicas, la ascensi√≥n de aerosoles liberados en los volcanes, la deriva de los continentes y la cobertura del hielo, crearon la ¬ętormenta perfecta¬Ľ que convirti√≥ a la Tierra en una gran bola de nieve.

¬ęLa respuesta est√° en la relaci√≥n entre la actividad de los volcanes y el medio ambiente¬Ľ, ha dicho Francis Macdonald, investigador en Harvard y uno de los coautores del estudio.

Hace 717 millones de a√Īos una gigantesca √°rea del planeta, llamada ¬ęgran regi√≥n √≠gnea de Franklin¬Ľ, una franja de m√°s de 3.000 kil√≥metros de largo y que hoy en d√≠a va de Alaska a Groenlandia, sufr√≠a una larga sucesi√≥n de erupciones volc√°nicas.

Macdonald y Robin Wordsworth, el otro coautor del estudio, trataron de relacionar estos volcanes con este enfriamiento. Seg√ļn sus modelos, solo a trav√©s de una combinaci√≥n muy concreta de fen√≥menos, estos volcanes pudieron ser los causantes de aquella larga glaciaci√≥n.

La ¬ętormenta perfecta¬Ľ

¬ęEste tipo de erupciones han ocurrido una y otra vez durante la historia del planeta, pero no siempre est√°n asociadas con glaciaciones. As√≠ que la pregunta es, ¬Ņqu√© hizo que estas fueran diferentes?¬Ľ, se ha pregunTado en un comunicado John A. Paulson, coautor del estudio.

Para empezar, los estudios geológicos y químicos han mostrado que aquellas erupciones ocurrieron en una zona de sedimentos ricos en azufre.

Esto favoreció que este elemento ascendiera a la atmósfera en forma de dióxido de azufre (SO2). Pues bien, este gas tiene una capacidad probada de enfriar el clima, porque es un aerosol capaz de bloquear la radiación solar.

Pero con eso no basta. Seg√ļn han explicado Wordsworth y Macdonald, solo si el clima ya es fr√≠o el efecto del SO2 es duradero a largo plazo.

Es en esos casos cuando la tropopausa, el límite donde ocurren los fenómenos atmosféricos y la separación entre la troposfera y la estratosfera, baja tanto que se pone al alcance de estos aerosoles liberados por los volcanes.

Si eso ocurre, las lluvias y el viento ya no pueden devolver al SO2 de vuelta a la superficie, y una parte se queda en la estratosfera. Por eso, se queda suspendido más tiempo, actuando como una pantalla contra el calor. Y esto fue exactamente lo que ocurrió, en opinión de estos investigadores.

Erupción del volcán Pinatubo, en 1991. Enfrió el clima global en medio grado centígrado

A√ļn hay m√°s. Hace 717 millones de a√Īos la regi√≥n de Franklin, tan sacudida por las erupciones, estaba a la altura del Ecuador, a causa de la deriva continental. Si se tiene en cuenta que el Ecuador es la franja de la Tierra donde m√°s calor se recibe de la radiaci√≥n del Sol, se ver√° que estos aerosoles fueron liberados precisamente donde m√°s efecto pudieron tener.

Además, las erupciones volcánicas de la eorme provincia de Franklin no fueron un fenómeno puntual. Tal como han demostrado los investigadores, sus explosiones duraron al menos una década.

El punto de no retorno

Entonces fue cuando se lleg√≥ al punto de no retorno. ¬ęEnfriar con aerosoles no puede congelar todo el planeta. Solo tiene que llevar al hielo hasta cierta latitud cr√≠tica (a la de California, aproximadamente). Entonces, el hielo hace el resto¬Ľ, ha dicho Wordsworth.

Cuanto m√°s hielo hay, mayor cantidad de luz solar se refleja, y m√°s hielo se forma (esto efecto se conoce como retroalimentaci√≥n positiva). Y por eso, pasado cierto umbral, el clima se desestabiliza de forma irreversible. Hasta tal punto en que la Tierra llegue a estar cubierta por hielo durante 60 millones de a√Īos a causa de unas erupciones que duraron 10 a√Īos.

¬ęEs f√°cil pensar que el clima de la tierra es un sistema inmeso y muy complicado que es dif√≠cil cambiar. En cierto sentido es verdad. Pero ha habido cambios dram√°ticos en el apasado, y hay una posibilidad muy real de que en el futuro pueda ocurrir un cambio dr√°stico de nuevo¬Ľ, ha avisado Wordsworth.

Los autores esperan que este trabajo ayude a entender mejor los eventos de extinción de especies que ya han ocurrido, o buscar nuevas formas de mitigar los efectos del cambio climático.

Por √ļltimo, y con la vista puesta m√°s all√°, consideran que esta investigaci√≥n proporciona herramientas para entender los climas de los otros planetas del Sistema Solar o incluso los de los exoplanetas.

¬ęEsta investigaci√≥n muestra que necesitamos huir de los paradigmas simplistas de los exoplanetas, solo pensando en la idea del equilibrio estable en las zonas de habitabilidad (donde te√≥ricamente puede haber agua en superficie porque los planetas mantienen una distancia moderada respecto a la estrella), ha defendido. ¬ęSabemos que la Tierra es un lugar din√°mico y activo que sufre cambios dr√°sticos.

Por eso debemos pensar que este tipo de transiciones son una norma en los otros planetas, antes que excepciones¬Ľ.

En la Tierra, parece ser que el efecto invernadero provocado por el vapor de agua de las nubes hizo revertir el enfriamiento global. En todo ese tiempo, las formas de vida primitivas, por entonces b√°sicamente bacterias y algas, encontraron refugio en las ¬ęislas¬Ľ de agua l√≠quida que dej√≥ una Tierra convertida en una bola de nieve.

 

Fuente: ABC

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