Maíz transgénico podría boquear las toxina cancerígena


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Algunos Investigadores de EE UU han modificado un gen del ma√≠z que bloquea la aparici√≥n de toxinas en dos hongos que crecen en las mazorcas. Adem√°s de diezmar las cosechas, esta toxina es uno de los agentes carcin√≥genos m√°s potentes y, en especial en los pa√≠ses menos desarrollados, provoca miles de muertes, en particular de ni√Īos. El estudio mostr√≥ que, mientras el ma√≠z convencional ten√≠a una alta concentraci√≥n de la toxina, los granos transg√©nicos, no.

Cereales, como el maíz o el trigo, y frutos secos, como las nueces, los cacahuetes o los pistachos, tienen que lidiar con diversas especies de hongos.

Pero hay dos especialmente peligrosas, el Aspergillus flavus y el Aspergillus parasiticus. Durante su metabolismo, ambos generan aflatoxinas que envenenan el fruto. En humanos, estas micotoxinas están relacionadas con la aparición de cáncer hepático.

Tambi√©n pueden provocar en los ni√Īos el s√≠ndrome de Reye o kwashiorkor, una de las afecciones infantiles m√°s dram√°ticas. Unas 20.000 personas, la mayor√≠a menores, mueren cada a√Īo por ingerir comida con aflatoxinas. La FAO estima que el 25% de las cosechas est√°n contaminadas con alguna micotoxina.

Aunque se investiga con variedades del cereal resistentes o se usa la lucha biológica, propagando cepas no tóxicas de Aspergillus, no hay un método preventivo realmente eficaz. La principal medida para evitar que la comida contaminada llegue a humanos o animales es tirarla.

Cada a√Īo se retiran de los silos unos 16 millones de toneladas de ma√≠z, en especial en aquellos pa√≠ses donde m√°s hace falta. Pero, dada la interrelaci√≥n entre el hongo y su hu√©sped, ¬Ņpor qu√© no probar a interferir en su metabolismo cambiando algo en el ma√≠z?

“Insertamos una porci√≥n de ADN [casete g√©nico] que produce una peque√Īa mol√©cula de ARN que, cuando el grano est√° infectado por Aspergillus, puede migrar hasta el interior de la c√©lula del hongo”, explica la investigadora de la Universidad de Arizona (EE UU) y directora del estudio, Monica Schmidt.

La molécula de ácido ribonucleico interfiere en la expresión de un gen específico que está detrás de la aparición de la aflatoxina en el hongo.

Esta técnica de manipulación genética usa una variante de la llamada interferencia por ARN. En esta investigación, publicada en Science Advances y financiada por la Fundación Bill y Melinda Gates, la particularidad es doble.

Por un lado, se modifica gen√©ticamente el ma√≠z para que este altere la gen√©tica del hongo. Por el otro, lo hace usando una mol√©cula que puede pasar del cereal al hongo. “El ma√≠z genera este ARN de forma constante durante todo el desarrollo del grano”, recuerda Schmidt. Eso lo proteger√≠a hasta el momento de cosecharlo.

En el estudio, los investigadores expusieron plantas manipuladas para expresar esta molécula y plantas convencionales a 100.000 esporas de A. flavus.

En los dos casos, el hongo prosper√≥. Pero comprobaron que las mazorcas transg√©nicas no ten√≠an ni rastro de aflatoxinas, mientras que en las panojas usadas como control la concentraci√≥n de la toxina fue de entre una y 10 partes por mill√≥n. Aunque se necesitar√°n m√°s estudios, no detectaron ning√ļn otro cambio en el hongo y, en especial, en el ma√≠z.

Esta técnica tiene, además, la ventaja de que podría, en teoría, funcionar también con otros cereales o frutos afectados por aflatoxinas.

Pero palabras como transg√©nico unidas a comida despiertan temores y suspicacias, especialmente en Europa. “Sabemos que los organismos modificados gen√©ticamente provocan controversia”, reconoce la biotecn√≥loga estadounidense.

Pero, como dice Schmidt: “Este ma√≠z modificado gen√©ticamente podr√≠a reducir la exposici√≥n a la comida contaminada de unos 4.500 millones de personas de los pa√≠ses menos desarrollados “.

CC

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